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Foto: David Maialetti, The Inquirer.

El Rev. David Brown posa dentro de la iglesia Metodista Unida Wharton-Wesley en Filadelfia, PA el 13 de julio 2018. La deuda de la iglesia con la Conferencia Anual del este de Pensilvania ha sido condonada, como parte de la admisión por de la conferencia, de que las iglesias afroamericanas fueron injustamente confinadas al uso de edificios viejos, anteriormente ocupados por iglesias predominantemente blancas, por lo tanto, cargaron a las congregaciones afroamericanas con la responsabilidad del mantenimiento de estructuras deterioradas, minando las finanzas de la iglesia. Esa responsabilidad resultó en que las iglesias no pudieron mantenerse al día con las asignaciones esperadas para la denominación a nivel local y nacional. DAVID MAIALETTI / Fotógrafo del personal

La IMU se disculpa y perdona deudas a congregaciones afroamericanas

 

Por Kristin E. Holmes*/ Tradución y adaptación: Leonor Yanez**
01 de agosto de 2018

En ese momento obtener el edificio de una iglesia por nada parecía un regalo del cielo. En la década de 1970, las florecientes congregaciones afroamericanas de La Iglesia Metodista Unida (IMU) fueron alentadas por la jerarquía, a adquirir los templos de las congregaciones blancas cuya membresía declinaba a medida que los vecindarios de las ciudades cambiaban. En tales "ventas" dentro de la denominación, no se permitió que ningún dinero cambiara de dueño. Pero lo que comenzó hace décadas como regalo de promoción se ha convertido en una carga financiera. Muchas de las iglesias afroamericanas se vieron cargadas con edificios deteriorados que les costó una fortuna mantenerlos, forzándolas a endeudarse con los bancos y con la propia denominación.

En resoluciones aprobadas el mes pasado, la Conferencia Anual del Este de Pensilvania de La IMU, representando 125.000 miembros en más de 400 iglesias en 16 condados, reconoció lo que describió como un esfuerzo injusto por dirigir a sus iglesias afroamericanas hacia estructuras envejecidas, incluso cuando la denominación estaba trabajando para distanciarse de un pasado segregacionista que había durado hasta la década de 1960.

La conferencia acordó cancelar un estimado de $3.000.000 en ciertas categorías de deuda acumuladas para cerca de sus casi 30 iglesias afroamericanas que luchan por pagar los costos de atención médica, seguro de propiedad y responsabilidad civil, donaciones a misiones internacionales y otros gastos.

“Este es nuestro intento de expiación por dos actos dañinos que no podemos cambiar: la segregación de las iglesias afroamericanas …… y entregar edificios deteriorados a una comunidad que ya estaba en riesgo” dijo el Rev. William Lentz, miembro del Consejo de Finanzas y Administración de la Conferencia, y pastor de la IMU Memorial Lehman en Hatboro. “Nunca lidiamos con el dolor, la indignidad y la pecaminosidad de esas prácticas” dijo Lentz.

Las iglesias afroamericanas no están solas en obtener alivio con sus onerosas cargas. Reducir su cuenta es parte de un esfuerzo mayor para borrar más de $15.000.000 adeudados a la conferencia oriental de Pensilvania no sólo por las congregaciones afroamericanas, sino también por otras 70 iglesias miembros. Ese nuevo comienzo, esperan los funcionarios de la conferencia, estimulará un compromiso renovado con un ministerio vibrante, del tipo que inspire la fe, y haga crecer iglesias que puedan mantenerse al día con sus cuentas. Sin embargo, en reconocimiento al rol que la injusticia racial jugó en sus dificultades financieras, a las congregaciones afroamericanas se les perdonará una mayor parte de su deuda, específicamente los pagos atrasados ​​del seguro de propiedad y responsabilidad civil.

“Cuando debes algo como $250.000, podrías decir “Santo cielo, ¿por qué siquiera intentarlo?” dijo Lentz. La deuda aparentemente insuperable puede paralizar a las congregaciones y convertirse en un "desincentivo" para pagar.

La IMU Wharton-Wesley en el suroeste de Filadelfia le debe a la conferencia unos $400.000. La iglesia afroamericana está ubicada en un edificio de piedra de principios del siglo XX en las calles 54 y Catherine, donde unas 75 personas adoran en un domingo típico. Desde que se mudó a mediados de la década de 1970, la congregación ha invertido más de $1.000.000 en el mantenimiento del edificio. Sin embargo, la iglesia ha seguido reduciendo sus facturas haciendo malabares con los gastos, incluida la reducción de ministerios como su despensa de alimentos

“Siempre supimos que no había manera de que pudiéramos pagar los $400.000, pero nos sacrificamos para pagar como un asunto de buena fe. Lo vemos como parte de lo que somos y lo que significa ser Metodista Unido” dijo Lenora Thompson, miembro desde hace mucho tiempo.

“Se alienta a todas las iglesias miembros de la conferencia local a pagar lo que se denomina las ‘asignaciones’ mnsuales, que se destinan a programas como los ministerios de jóvenes adultos y laicos, las misiones internacionales y las contribuciones a la denominación nacional. También se espera que contribuyan con algunos gastos de atención médica, pensiones, seguros y otros gastos. Algunas congregaciones han acusado airadamente a la conferencia local de ser insensible a la situación financiera apretada de las iglesias miembros, cuando acumulan factura tras factura no pagadas”, dijo Lentz.

En las nuevas iniciativas de reducción de la deuda, la mayoría de esas obligaciones han sido canceladas, pero las iglesias todavía deben pagarle al clero y a algunos empleados el seguro de salud y la pensión que se les debe. Especialmente en las principales denominaciones cristianas, mantenerse al día se ha vuelto cada vez más difícil a medida que las iglesias hacen frente a la disminución de la membresía y el aumento de los costos.

Los pagos a las denominaciones se están reduciendo, dijo el Rev. J. Clif Christopher, ministro metodista unido, asesor financiero de la iglesia y coautor de Holy Smoke!: ¿Qué pasó con el diezmo?. En todo el país, cientos de iglesias no pagan su distribución cada año. El dinero que se debe no es necesariamente condonado, pero generalmente no se imponen medidas punitivas por no pagar, dijo Christopher.

Al cancelar gran parte de la deuda de sus miembros, la Conferencia Anual del Este de Pensilvania recibió un golpe financiero. Pero de alguna manera, las resoluciones son un reconocimiento a un momento de cambio para las denominaciones establecidas, ya que la probabilidad de que realmente puedan cobrar la deuda era pequeña. La conferencia local bajó sus reservas para cubrir las facturas no pagadas, dijo Lentz. Los funcionarios de la conferencia esperan que las iglesias hagan un esfuerzo renovado para mantenerse al día con una distribución mensual reducida, ayudando a reconstruir esas reservas.

Para las iglesias afroamericanas la resolución del alivio de la deuda, elaborada después de dos años de debate, no debe interpretarse como un folleto, como “blanco ayudando a negros y ricos ayudando a los pobres” dijo la obispa Peggy Johnson, quien encabeza la conferencia oriental de Pensilvania. En términos de expiación, "es un paso muy pequeño", dijo, "y también un reconocimiento de lo lejos que tenemos que ir”.

Hasta que la conferencia no calcule la cantidad de dinero que se condonará a cada congregación, la congregación de Wharton-Wesley no sabrá cuánto desaparecerá de su deuda de $400.000.

La iglesia se formó a principios de la década de 1970 como una fusión de Wesley Church, una próspera congregación afroamericana en el oeste de Filadelfia que necesitaba espacio para expandirse, y Wharton Church una congregación blanca menguante, a corta distancia en un vecindario cambiante, dijo el Rev. David Brown, diácono en Wharton-Wesley. Las congregaciones se reunieron en el edificio de Wharton.

Wesley había sido parte de la conferencia segregada de Delaware con las iglesias afroamericanas, antes de que la conferencia oriental de Pensilvania disgregara en 1965, seguida por la iglesia nacional en 1968. Eventualmente, los miembros blancos de la recién fusionada Iglesia Wharton-Wesley murieron o se mudaron. Con el paso de los años, la congregación se las arregló, ya que el edificio se inundó, la base se resquebrajó, el techo goteó y las facturas de calefacción aumentaron.

Recientemente la iglesia fue seleccionada para participar en un programa con “Partners for Sacred Places” (Socios para Lugares Sagrados), una organización nacional sin fines de lucro con sede en Filadelfia que ayuda a las congregaciones en dificultades, a asociarse con las partes interesadas del vecindario para volver a imaginar el papel de la iglesia. El programa, dijo Brown, apuntará a Wharton-Wesley hacia sus raíces como una iglesia basada en la comunidad. La condonación de la deuda lo acelerará en su camino, ayudando a reparar "100 años de marginación y negligencia", dijo, y "en el proceso, restablecerá la equidad y la justicia".

*Kristin E. Holmes, reportera de el diario El Inquirer: kholmes@phillynews.com. Para ver el artículo original abra aquí.

** Leonor Yanez es traductora independiente.